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「うつ」と「うつ病」の違い、受診のタイミングは?

うつ病との付き合い方、遠ざけ方(上)

 小崎丈太郎=ライター

うつ病の人が増えている。社会生活や仕事が複雑なものになっていることに加え、以前よも精神科受診に対する心理的ハードルが低くなっていることも原因とみられている。誰でも耳にするうつ病だが、正確に診断し正しく治療することが難しい病気でもある。うつ病の正しい理解を日本うつ病学会理事長を務めた、六番町メンタルクリニック(東京・千代田)の野村総一郎所長に伺った。

「うつ病かも」と思っても2~3日で治ることもある。医療機関を受診すべきはどんな場合だろうか。写真はイメージ=(c) Katarzyna BiaA asiewicz-123RF

 心の風邪……。うつ病に対するこんな表現を聞くくらい、いまやうつ病はポピュラーな病気だ。厚生労働省の患者調査によると、患者数は1996年の約43万3000人から2017年には約127万6000人と、21年間で約3倍になった(*1)。ひとりの人が一生のうちでうつ病にかかる率は7.5%というデータもある。つまり、うつ病は誰でもかかる可能性がある病気といえる。

 風邪というと軽い響きだが、風邪をこじらせると肺炎になってしまうのと同様、うつ病も対応を間違うと慢性化し、最悪の場合は自殺につながることもある。決して侮ることはできない病気だ。

「うつ」は気分、「うつ病」は病気

 うつ病の症状として「うつ」がある。うつは、挫折、心配、不安、失敗などが引き金になり気分が落ち込む状態である。うつ病は、単なるうつよりもはるかに強く、はるかに長く、はるかに大きい症状になる。「生きていることさえつらい」状態となり、生活や仕事に甚大な影響を及ぼすことになる。単なるうつのレベルであれば気分の問題だが、うつ病は病気だ(表1は、大まかな目安を示したもの)。

[画像のクリックで拡大表示]

 うつ病になると思考、知覚、認知も障害され、息苦しくなったり、発汗したり、手足がしびれ、食欲もなくなり、寝てもすぐに目が覚め、慢性的な睡眠不足の状態となる、いわゆる自律神経失調症の状態となることもある。

「他人との比較」が慢性化を招く

 うつ病の原因はストレスや環境、遺伝要因などが複合的に関わると考えられている。発症にはホルモンやセロトニンなど脳内の神経伝達物質のバランスの乱れも関与することが知られ、薬物療法でそうしたバランスを維持することが治療に応用されている。男性より女性が多い理由の一つも、ホルモン分泌の変化が影響するためと考えられている。特に妊娠・出産などを契機に起こるうつ病にはホルモン分泌の状態が影響する。

 うつ病は会社や社会でそれ相応の責任を負うようになった40歳代が最も多いが、これも、ストレスをうまく処理できず、自分の心にひずみが蓄積した結果と捉えることができる。

 うつ病になっても自然に改善することもあるが、中には慢性化させてしまう人も少なくない。うつ病を含む心の病気が慢性化しやすい人の特徴として、野村所長は次の4つのパターンがあると指摘する。

*1 うつ病、双極性障害(以前は躁うつ病と呼ばれていた)、気分変調症などを含む気分(感情)障害の患者数

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