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なぜ早期発見が大事? がんについて知っておくべき基礎知識

診断されても「すぐに会社を辞めないこと」も重要

 芦部洋子=ライター

 1981年以降、日本人の死因の第1位はがんだ。男性の3人に2人、女性の2人に1人が一生のうちに何らかのがんを発症すると推計されている。そんな中、文部科学省は、2017年度から小・中・高等学校においてがん教育をスタートさせた。中学校や高校の次期学習指導要領にも、保健体育でがん教育を扱うことが明記された。ところが、子供向けのこうした流れとは対照的に、大人向けのがん教育はほとんど行われていないのが実情だ。

 厚生労働省とその委託事業であるがん対策推進企業アクションは、2018年11月に「今から始めよう! オトナのがん教育」と題したセミナーを開催。東京大学医学部附属病院放射線科准教授の中川恵一さんと9人のがんサバイバー(がん経験者)が、がんについて知っておきたい知識や自身の体験談を話した。そのポイントを紹介する。

子供向けのがん教育は始まりつつある。大人もがんの知識を持つことが重要だ。写真はイメージ=(c)convisum-123RF

早期発見で、多くのがんで約9割が治る!?

 日本人のがんによる年間死亡者数は2015年には約37万人(厚生労働省「人口動態統計」)で、死亡者の数は年々増え続けている。しかも、「先進国でがん死亡が増えているのは日本だけ」と中川さん。例えば、日本では近年大腸がんが増え、年間5万人強が亡くなっているが、日本より人口が約2.6倍多い米国での大腸がんによる死亡者数は5万人弱だという。

 がん死亡が増えている理由には、高齢者が増えていることもあるが、「がんに関する教育が不足しているのも大きな要因と考えられる」と中川さんは指摘。「がんは、わずかな知識の有無によって、その人のその後の人生が大きく左右される病気。それだけに予防法、早期発見の方法、治療法など、がんに関する様々な知識を得ておくことがとても大切」と強調する。

 「がん=不治の病」というイメージを持っている人は多いかもしれないが、実は早期に発見されるほど治る可能性が高くなり、中川さんは「多くのがんで、早期に発見すれば約9割が治る」と話す。

 実際、がんと診断された患者の5年相対生存率はがん全体で約66%(国立がん研究センター調べ)だが、胃がん、大腸がん、子宮頸(けい)がんなどでは、ステージIという早期に発見された場合の5年生存率は約95%、乳がんでは100%となっている。「『5年相対生存率イコール治癒率』ではないが、多くのがんでは5年後に再発することはまれであり、治療後5年間再発しなければ、がんはおそらく一掃されたと考えてもいい」(中川さん)

出典:がん診療連携拠点病院等院内がん登録生存率集計(2018年10月30日)より2008~09年の2カ年分データに基づく5年相対生存率
[画像のクリックで拡大表示]

早期がんは症状がない、だからこそ検診が大事

 では、どうすればがんを早期に発見することができるのだろうか。がんの種類によっても異なるが、「おおまかに言うと、見つけることのできる早期がんは1~2センチの大きさ」(中川さん)だ。だが、1~2センチの大きさのがんでは、自覚症状はまず出ない。つまり、早期でがんを見つけるためには定期的にがん検診を受けるしかない、ということだ。

 「がんが検査で見つけられる1~2センチ大になるまでに10年から20年かかります。つまり、がん検診で10年間一度も引っかからなかった人でも、あるときがんが見つかることもあるということです。早期でがんを見つけたければ、たとえ絶好調であっても、がん検診を定期的に受けることが大切です」(中川さん)

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