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おとなのカラダゼミナール

舌の筋力を維持すれば全身の衰えを防げる!?

会話や歌、さきイカの咀嚼で老化を防止

 伊藤和弘=フリーランスライター

舌の力と全身の筋力は関係していた

 菊谷さんも加わった厚生労働省の疫学調査に、「虚弱・サルコペニアモデルを踏まえた高齢者食生活支援の枠組みと包括的介護予防プログラムの考案および検証を目的とした調査研究」(通称「柏スタディ」)というものがある。この調査は、2012~14年にかけて、柏市在住の65~94歳の高齢者2044人が参加した、体力と生活能力の関係を調べた大規模な調査だ。その結果、興味深い事実が分かった。

 「膝を伸ばす力や握力などが弱い人は舌圧(ぜつあつ、舌の筋力)も弱かったんです。舌も骨格筋のひとつですから、考えてみれば当然なんですが、舌の力と全身の筋力が関係していることが明らかになりました」(菊谷さん)

 ちなみに舌の筋力は舌圧測定器という機械を使って調べられる。ボール状になったセンサーを口に入れ、舌で押しつぶすようにして舌の筋力を測るのだ。

 通常の成人男性は40キロパスカル(圧力の単位)前後だが、一般に年を取ると舌圧は落ちていき、65歳以上の高齢者は30キロパスカル近くに下がる。「30を切ったら要注意で、20を切ると食べ物を飲み込みにくくなる『嚥下(えんげ)障害』を起こすようになります」と菊谷さん。

 運動の習慣がないと、歳を取るにつれて筋肉が減っていく。筋力が基準以下に減った状態をサルコペニア(筋肉減弱症)と呼ぶが、サルコペニアの人は舌圧も低かった(下図)。

筋肉が少ない人は舌の力も弱い
(データ:厚生労働省「虚弱・サルコペニアモデルを踏まえた高齢者食生活支援の枠組みと包括的介護予防プログラムの考案および検証を目的とした調査研究」より)
[画像のクリックで拡大表示]

 舌の力が弱くなると、咀嚼力、つまり食べ物を細かく噛み砕く力も落ちる。咀嚼力には歯の数が大きく影響するが、柏スタディに参加した高齢者の中に28本以上歯があった人が377人いた。その中で比べてみると、咀嚼力が低い人は舌圧も低かったという。

 「舌の力が弱くなると咀嚼力も落ちるので、若い頃のように肉を食べられなくなる。その結果、たんぱく質が不足がちになってサルコペニアが進行する。筋肉が減ると基礎代謝も下がり、ますます食欲がなくなる、という悪循環に陥ります」と菊谷さんは説明する。

 逆に舌の力を維持できれば咀嚼力も維持できる。咀嚼力があれば、硬い肉もモリモリ食べてたんぱく質を十分補給できるので、サルコペニアの防止につながる。筋肉が多いと基礎代謝が高くなって食欲もわく。よく食べることで、咀嚼力と舌の力が維持される――というナイスな循環が起こり、全身のアンチエイジングにつながっていく。

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