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細胞内をリサイクルする仕組み「オートファジー」の不思議

細胞内で生じる“ゴミ”を分解して再利用

 北村 昌陽=科学・医療ジャーナリスト

東京工業大学栄誉教授の大隅良典氏がノーベル生理学・医学賞を受賞しました。その授賞理由になった「オートファジー」についての解説記事を掲載いたします。

突然ですが問題です。人間の体は何で作られているでしょうか? 一番量が多い成分は水ですが、体の構造や機能を支えているのは、たんぱく質。体を作る最も主要な素材です。大事なものは大切に扱う。だから体はたんぱく質をリサイクルして大切に使っています

アミノ酸は貴重な資源
壊したたんぱく質は再利用される
体の中のたんぱく質は、常に合成と分解を繰り返している。その量は1日約200g。つまりたんぱく質の材料供給源として、分解からのリサイクル量は、食事からの摂取量(1日約70g)より多い。(イラスト:江田ななえ)
[画像のクリックで拡大表示]

 食べ物で食べるたんぱく質は、体を作る材料になる。だから毎日きちんと食べましょう--というお話は、皆さんどこかで聞いたことがあると思う。これはもちろんその通り。

 でも、実は私たちの体内には、食事を上回る量の"たんぱく源供給元"があるという。それが「オートファジー」だ。

 東京大学医学部教授の水島昇さんによると、「オートファジーは今とてもホットな研究分野。医学や生物学の教科書が書き換えられつつあるのです」という。そのホットなお話を聞いてみよう。

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