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死因の3位 肺炎、高齢者の予防接種カギ

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高齢者の肺炎は重症になりやすく、時には死に至ることもある。2014年10月から65歳以上を対象に、肺炎予防のための肺炎球菌ワクチンの定期接種が始まった。麻疹(はしか)や風疹などの主に乳幼児向けのワクチンと違い、すべての肺炎を予防できるわけではなく、一定の費用もかかるため接種率もまだ低めだ。成人がワクチンを受ける意味とは何だろうか。

 「肺炎球菌ワクチンの定期接種の相談をされたら迷わず打つよう助言している」――。愛知医科大学の三鴨広繁教授はこう強調する。肺炎による死亡リスクを下げられると考えているからだ。

 三鴨教授によると、今年3月、愛知県内の老人介護施設で生活する友人同士の70歳の女性、AさんとBさんでは、ワクチン接種の有無で明暗が分かれた。接種したBさんに対し、Aさんは打てなかった。その後、施設内で肺炎が流行するとAさんはかかり、10日ほど入院。Bさんはかからず、「ワクチンを打っておいてよかった」と安堵していたという。

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 肺炎は、くしゃみの飛沫やつばなどに含まれた細菌やウイルスなどが肺に入り込んで起きる。通常の風邪と似ているが、ひどくなると熱が下がりにくく、たんを伴うせきが続き、息苦しいなどの症状が出てくる。

 体力がある若い人などは細菌やウイルスを攻撃する免疫機構が十分に働くため、重症化することはまれだ。免疫機構が衰えている高齢者の場合、事情が違う。肺炎は心臓病に続き、日本人の死因の第3位。肺炎で死亡する人のうち65歳以上の高齢者は97%も占める。高齢者にとって肺炎にかかるのはまさに死と隣り合わせだ。

 こうした点から、あらかじめ肺炎に対する免疫を高めて予防するのが肺炎球菌ワクチンだ。肺炎の原因菌やウイルスは多くの種類がある。65歳以上で人混みに出かけることで肺炎になり入院した患者のおよそ3割の原因は肺炎球菌によるもの。肺炎球菌ワクチンはこの肺炎球菌による肺炎の重症化を防ぐのが目的だ。

 現在日本で使われている肺炎球菌ワクチンは2つ。米メルクの日本法人、MSDが販売するワクチンは九十数種類もある肺炎球菌のうち23種類に効果があり、生活空間にいる肺炎球菌の約7割はカバーできる。免疫がつきやすいとされるファイザーのワクチンは13種類に効果があり、カバー率は約5割だ。

 東日本大震災で被災した宮城県では肺炎患者が多く出た。そこで宮城県医師会と日本赤十字社は11年秋に、定期接種となる前の肺炎球菌ワクチンを高齢者に接種した。予防効果を検証した国立感染症研究所の大石和徳・感染症疫学センター長は「肺炎球菌による肺炎の死亡確率を半減できたようだ」と話す。

 肺炎球菌ワクチンで現在、定期接種として認められているのはMSDのワクチンだけ。65歳から5歳ごとの年齢時に公費助成が受けられ、自己負担は数千円で済む。現行制度は5年間かけてすべての高齢者に接種する計画だ。

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