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「武者震い」はなぜ起きるの?

生き残りをかけた戦いの場で体温は上がる

 佐田節子=ライター

聞きたかったけど、聞けなかった…。知ってるようで、知らなかった…。日常的な生活シーンにある「カラダの反応・仕組み」に関する謎について、真面目にかつ楽しく解説する連載コラム。酒席のうんちくネタに使うもよし、子どもからの素朴な質問に備えるもよし。人生の極上の“からだ知恵録”をお届けしよう。

 前回「風邪で熱が高いのに、ぞくぞく震えるのはなぜ?」 では、風邪やインフルエンザのときに体が震えるのは、体温を上げてウイルスや細菌の増殖を抑えるためと説明した。では、同じ震えでも「武者震い」となるとどうか。緊張や恐怖を感じたりしたときにも、震えたり鳥肌が立ったりすることがある。これも寒さや風邪のときと同様、体温を上げるためのものなのだろうか。

 そもそも風邪のときに熱はどのようにして上がるのか。前回お話をうかがった、京都大学生命科学系キャリアパス形成ユニット准教授の中村和弘氏によると、発熱や身震いなどの症状の強さは、「プロスタグランジンE2」という“発熱物質”の量で決まるという。「プロスタグランジンE2は風邪やインフルエンザにかかると脳の血管壁で作られる。感染したウイルスや細菌の量が多いほど、この物質も多く作られます」。(詳細は2ページの囲み記事参照)

 ところが、緊張や恐怖で体が震えたり、鳥肌が立ったりするときは、プロスタグランジンE2に出番はないそうだ。「精神的なストレスは確かに発熱の原因になりますが、プロスタグランジンE2とは関係なく起こることがわかっています。解熱鎮痛薬はプロスタグランジンE2の産生を抑えることで熱を下げますから、厄介なことに、このような『心因性発熱』ではこの薬が効かないのです。私たちは今、心因性発熱が生じる脳内の仕組みを明らかにしようとしているところです」と中村氏。

 その研究の一環として、次のようなラットの実験を行ったという。

 大きくて凶暴なラットが入っているケージ内に、小さなラットを入れる。すると小さなラットは凶暴なラットから攻撃を受ける。怪我をしない程度のところで、2匹の間に金網の仕切りを作って、それ以上攻撃されないようにする。しかし、小さなラットは間近にいる凶暴なラットの影に怯えて、常に精神的なストレスを受けることになる。小さなラットには気の毒な限りだが、このようなストレスは「社会的敗北ストレス」と呼ばれるそうだ。

 さて、するとどんなことが起こるか。この状態で1時間ほど過ごすと、小さなラットの体温は39度にまで上がるという。平熱が37度だから2度も上昇したことになる。

 「この状況は、敵に狙われて命の危険にさらされる高度なストレス環境。生存競争の中で、『Fight or Flight』、つまり『戦うか、逃げるか』という究極の選択を迫られるような状態です。そのような環境下で体温が上がるのは、温めることで体の動きを最大限に高めようという、生き残りをかけた反応だと考えられます。筋肉の動きも、神経の働きも、体温が少し高い方がよくなりますからね。目の前の敵と戦うにしろ、逃げるにしろ、体を温めることで身体のパフォーマンスを上げ、生命の危機を切り抜けようとしているわけです」(中村氏)

武者震いで体温を上げ自らを鼓舞する!?

武者震いは、体温を上げ、身体のパフォーマンスを上げるための反応?(©Rossella Apostoli/123RF.com)

 実は恐怖などで毛が逆立つのも、体温上昇にかかわる反応だという。「交感神経の働きによって立毛筋(りつもうきん)が収縮すると、毛が立って、そこに空気の層ができます。それが体温を逃がさないように働き、体温上昇に寄与するわけです」と中村氏。人間の場合は体毛が少ないため、こうした断熱効果は期待できないが、恐怖や寒さで鳥肌が立つことは珍しくない。これはサルからヒトへの進化の名残りなのだそうだ。

 では、戦いに臨む際の「武者震い」にもそのような意味があるのか。「寒冷時や発熱時と同様に骨格筋を震えさせることで体温を上げ、身体的なパフォーマンスの向上に役立てようとしているのかもしれません」と中村氏は言う。難敵に立ち向かう自分を鼓舞し、心身のテンションを最大限に上げようとしているわけだ。ただし、「あまり震え過ぎると、敵に立ち向かうにはかえって不利な状態になると思いますが…」(中村氏)。

 もっともな話である。力みすぎると空回りする。とは言え、武者震いはコントロールし難い。人間のカラダは、かくも不思議で、悩ましい。

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